Reporters Without Borders
Press release
5 June 2007
GAMBIA

Banned biweekly’s reporter gets to choose between a year in prison or heavy fine
Reporters Without Borders energetically condemns the sentence of a year in prison or “optional” fine of 1,850 dollars (1,375 euros) which a magistrate’s court in the town of Kanifing today imposed on reporter Lamin Fatty for getting facts wrong in a story for the now banned, privately-owned biweekly The Independent .
“Fatty was already held illegally for two months in this case,” the press freedom organisation said. “His publisher and his editor were also held for several weeks in a completely illegal fashion. Pay up or be imprisoned, this is the threat that President Yahya Jammeh now wants to hold over his country’s press.”
A court headed by judge Buba Jawo convicted Fatty over a 24 March 2006 report in The Independent headlined “23 ‘coup plotters’ arrested.” It listed the names of 23 well-known figures who had supposedly been arrested in connection with an abortive coup attempt three days earlier. One of the persons named was Samba Bah, a former interior minister and former head of the National Intelligence Agency.
An enraged Bah immediately informed the newspaper he had not been arrested and his denial was published on 27 March 2006 under the headline “I have not been arrested” together with the apologies of the newspaper’s management.
Despite the prominent retraction and apology, publisher Madi Ceesay (who is also president of the Gambia Press Union, the country’s biggest journalists’ union) and editor Musa Saidykhan were arrested the next day after criminal investigation police raided the offices of the newspaper and the placed a seal over the entrance.
Ceesay and Saidykhan were released on 20 April 2006, four days after the arrest of Fatty, who was held until 12 June 2006. Despite the absence of any judicial order, The Independent continues to be closed and has not brought out a single issue for the past 14 months.

Deyda Hydara , Agence France-Presse and Reporters Without Borders correspondent and co-editor of The Point , an independent triweekly, was murdered on 16 December 2004, a day after parliament adopted two laws which he had criticised for curbing press freedom. It was these laws that were used to convict Fatty today. Until now, the Gambian authorities have never made any serious attempt to identify Hydara’s killers.
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GAMBIE

Un journaliste du bihebdomadaire interdit The Independent condamné à un an de prison ou une forte amende
Reporters sans frontières condamne vigoureusement le verdict rendu, le 5 mai 2007, à l’encontre de Lamin Fatty , journaliste du bihebdomadaire privé interdit The Independent, à un an de prison ferme ou une “option d’amende” de 1850 dollars (environ 1375 euros).
“Dans cette affaire, Lamin Fatty a déjà passé deux mois en prison, en toute illégalité. Son directeur de publication et son rédacteur en chef ont, eux aussi, déjà subi plusieurs semaines de détention, en dehors de toute procédure légale. Payer ou être incarcéré, tel est le climat menaçant dans lequel Yahya Jammeh veut maintenir la presse de son pays”, a déclaré l’organisation.
Le tribunal de Kanifing présidé par le juge Buba Jawo a reconnu Lamin Fatty coupable de “publication de fausses nouvelles”. Le journaliste était le signataire d’un article paru dans l’édition du 24 mars 2006 de The Independent , sous le titre “23 conspirateurs du coup d’Etat arrêtés” (“23 ‘coup plotters’ arrested”). Cet article comprenait une liste de vingt-trois personnalités supposément arrêtées après le coup d’Etat avorté du 21 mars 2006. Parmi elles figurait Samba Bah, ancien ministre de l’Intérieur et ancien directeur de la National Intelligence Agency (NIA, services de renseignements). Furieux de la publication de cette information, qui manifestement était fausse, ce dernier avait catégoriquement démenti auprès du journal avoir jamais été arrêté. Sa protestation avait été publiée dans l’édition de The Independent du 27 mars, sous le titre “Je n’ai pas été arrêté”, accompagnée par les excuses de la direction du journal.
Le journaliste avait été arrêté le 12 avril 2006, alors que son directeur de publication et son rédacteur en chef, Madi Ceesay et Musa Saidykhan , étaient en détention depuis le 28 mars, après une descente de la brigade criminelle et la mise sous scellés de l’immeuble abritant la rédaction. Madi Ceesay, par ailleurs président de la Gambia Press Union (GPU), le principal syndicat de journalistes gambiens, et Musa Saidykhan avaient été relâchés sous caution le 20 avril, et Lamin Fatty le 12 juin. Sans qu’aucune décision judiciaire soit jamais venue justifier sa fermeture, The Independent n’a pas pu reparaître depuis cette date.

Le 16 décembre 2004, Deyda Hydara , cofondateur et directeur du trihebdomadaire The Point , par ailleurs correspondant en Gambie de l’ Agence France-Presse (AFP ) et de Reporters sans frontières, a été assassiné par des inconnus. La veille de sa mort, le parlement gambien avait voté deux lois extrêmement répressives contre la presse, qu’il avait publiquement dénoncées, et qui ont aujourd’hui valu à Lamin Fatty d’être condamné. A ce jour, aucune enquête sérieuse n’a été menée par les autorités gambiennes pour identifier les assassins.

Meanwhile, the Ghana based Media Foundation For West Africa is also condemning the imprisonment of reporter Fatty. Please read on…

Gambia ALERT:  Newspaper journalist jailed for publishing false information
Lamin Fatty, a reporter of the banned- Banjul based “The Independent” newspaper charged with publishing “false information” was on June 5, 2007 convicted and fined 50, 000 Gambian Dalasi (about 1,850 US$).
The Kanfing Magistrate Court ruled that “the prosecution had proved its case beyond any reasonable doubt” and that the journalist is “guilty of false publication.”
Media Foundation for West Africa (MFWA) sources reported that if Fatty who has been unemployed following the illegal closure of the “Independent” newspaper defaults in the payment of the fine he will go to jail for a year.
According to the sources Fatty’s Lawyer Lamin Camara will appeal the verdict.
Fatty was charged under Section 181 of the Criminal Code which in its amended form makes the publication of “false information” a criminal and punishable offence. The penalty for false publication false information of the charge is a minimum of one year in jail with an option of a  fine of not less than 50, 000 Dalasi (about 1,850 US$), or both.
The 24 March edition of “The Independent” erroneously reported Samba Bah, a former minister of the interior and former head of the National Intelligence Agency (NIA), as among those arrested in the aftermath of an alleged coup. The newspaper subsequently published Bah’s rejoinder and also apologized to him.
The police soon after raided the offices of “The Independent” and arrested all staff members, including Madi Ceesay and Musa Saidykhan, General Manager and Editor-In-Chief, respectively. They have since been released without charge. Fatty was arrested by the Gambian police on April 10, 2006 and was illegally detained for 63 days.
The case had been adjourned several times. On one occasion, the (then) Magistrate adjourned the trial to attend a private social event of friends. Lawyer Camara, has consistently complained that the case has dragged on for too long.
The MFWA condemns the increasingly high-handed use of the law to criminalize speech and expression in the Gambia.
Kwame Karikari, Prof.
Executive Director
MFWA
Accra
Tel:       233-21-24 24 70
Fax:      233-21-22 10 84
Gambie ALERTE: Journaliste incarcéré pour publication de fausses informations
Lamin Fatty, reporter du journal interdit basé à Banjul, “The Independent”, qui a été inculpé de publication de “fausses informations”, a été jugé coupable et condamné à une amende de 50.000 dalasis gambiens (environ 1.800 $ EU).
Le Tribunal d’Instance de Kanfing a statué que Fatty avait publié de “fausses informations” et que s’il manque à son obligation de payer l’amende, une peine d’emprisonnement d’un an lui sera infligée.
Selon les sources de la Media Foundation for West Africa (MFWA), l’avocat de Fatty, Lamin Camara, fera appel de la decision.
Fatty a été inculpé au titre de l’alinéa 181 du Code Pénal dont la modification classe la publication de fausses informations sous la catégorie des délits criminels et punissables. La peine de cette inculpation est un minimum d’un an d’emprisonnement avec l’option d’une amende d’un minimum de 50.000 dalasis (environ 1.850 $EU) ou les deux peines à la fois.
Le numéro de l’Independent  paru le 24 mars avait rapporté à tort que Samba Bah, un ancien ministre de l’Intérieur et ancien chef du Service des Renseignements (NIA), était l’une des personnes arrêtées suite au coup d’état présumé. Par la suite, la Police a fait une descente sur les locaux de l’Independent et arrêté tout son personnel, y compris Madi Cessay et Musa Saidykhan, respectivement Directeur à responsabilités générales et rédacteur en chef. Ils ont depuis lors été mis en liberté sans qu’aucune inculpation soit portée contre eux. Fatty a été arrêté par la police gambienne le 10 avril 2006 et détenu illégalement pour 63 jours.
L’affaire a été ajournée à plusieurs reprises. Une fois, le magistrat l’a ajournée pour prendre part à des activités sociales privées de ses amis. M. Camara s’est constamment plaint du fait que l’affaire s’est éternisée.
La MFWA condamne l’utilisation autoritaire croissante de la loi pour criminaliser la parole et l’expression en Gambie.
Kwame Karikari, Prof.
Directeur Exécutif
MFWA
Accra
Tél : 233-21-24 24 70
Fax : 233-21-22 10 84
Posted on Sunday, June 03, 2007 (Archive on Monday, July 16, 2007)
Posted by PNMBAI  Contributed by PNMBAI
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